《原文刊於http://dr-victorlau.blogspot.hk/2015/03/zoster.html》

偶然見到生蛇的病人,不時仍會問一個問題:「是不是環繞一週就會死?」其實究竟生蛇是不是如此可怕?為甚麼會生蛇?又如何預防呢?

生蛇是甚麼?
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生蛇學名是「帶狀泡疹」。顧名思意,病人會出現呈帶狀的皮疹,而且這些疹是會起水泡的。我們年幼時很多都會感染水痘(由水痘帶狀皰疹病毒varicella zoster virus引起),痊癒以後,部份引起水痘的病毒會由皮膚的神經末鞘移往神經線的脊髓後根神經節並在那裡潛伏。當身體的免疫力減弱的時候,這些病毒會會在神經節內繁殖並沿神經線移往皮膚表面,產生皮膚發炎、起泡疹和神經線發炎致神經痛等徵狀。由於神經節支配的皮膚範圍是呈帶狀的,帶狀泡疹的皮疹分佈也因此而呈帶狀。一般來說,帶狀泡疹只會影響一至兩條神經帶,但若患有免疫力缺乏的人(如愛滋病患者、血癌或淋巴癌患者等)可以影響多條神經線。由於古代這些引起免疫力缺乏的都是不治之症,可能是這個原因致使生蛇圍繞一圈會致命的謠言的出現。不過帶狀泡疹本身是不會致命的。

生蛇會引起甚麼問題?
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大部份患有帶狀泡疹的病人,其皮疹會在約一星期左右消退(有時會有些色素留下,但只要水泡已清除就算痊瘉)。但神經痛楚可以早於皮疹出現並遲於皮疹消退。而部份病人會出現慢性神經痛,即是即使泡疹痊癒後,疼痛仍持續數以上。這情況在長者尤其常見。這些疼痛有些是輕微的,但有些是頗嚴重和令人折騰的。

治療和預防
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如果不幸生蛇,最近要立時求醫。不是因為病情危急,而是治療生蛇用的抗病毒藥要在病徵出現後的72小時內,最理想是48小時內開始服用才有最佳效果。抗病毒治療可以減低日後出現慢性神經痛的情況。同時醫生會處方舒緩痛楚的藥物,視乎痛楚的情度,會用上一般止痛藥或針對神經痛的藥物。

預防方面,目前唯有有效的預防方法是疫苗注射。這種疫苗只適用於50歲以上人仕,不論有否出過水痘都可以考慮接種。此疫苗可以將生蛇的病發率減少一半和減少三份二的慢性神經痛。

總結
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生蛇不是太過可怕,但也可以造成頗惱人的痛症。及早治療和接種疫苗是能有效減少和縮短受苦的時間。